Astronomia, Satélite, Espaço

Um extenso sistema de fendas na lua?



Dados da gravidade da missão GRAIL da NASA sugerem que o Oceanus Procellarum está rodeado por um sistema de fendas enterrado.

Figura 1: O conceito de um artista de como seriam as fendas que formam uma borda ao redor do Oceanus Procellarum enquanto elas eram inundadas com lava. Crédito da imagem: NASA / Escola de Minas do Colorado / MIT / JPL / GSFC.

Mapas de gravidade revelam brechas antigas

Novos mapas de gravidade preparados com dados da sonda GRAIL (Gravity Recovery and Interior Laboratory) da NASA revelam que Oceanus Procellarum, a maior égua lunar, não foi formado por um enorme impacto de asteróide. Em vez disso, é uma área que foi inundada por lava de um extenso sistema de fendas (Figura 1). Essa descoberta parece reescrever a história geológica para o lado próximo da lua.

Figura 2: Imagem do lado próximo da lua da sonda Galileo, mostrando o escuro Oceanus Procellarum que atravessa o quadrante noroeste. Crédito da imagem: NASA / JPL.

Uma estrutura de impacto ou uma bacia com fendas?

Oceanus Procellarum é uma grande égua lunar com um contorno irregular que mede o quadrante noroeste do lado próximo da lua. É uma das maiores características da lua, com uma superfície relativamente plana e uma largura de aproximadamente 1.800 milhas (Figura 2).

Em meados da década de 1970, muitos cientistas lunares apoiaram a teoria de que o Oceanus Procellarum foi produzido por um enorme impacto de asteróide. O impacto teria ocorrido no início da história da Lua, porque os fluxos de lava no Oceanus Procellarum têm mais de 3 bilhões de anos. 1

Um asteróide tão grande teria penetrado a crosta da lua e produzido uma cratera redonda que seria rapidamente inundada com lava do interior da lua. Durante os 3 bilhões de anos após o impacto, pensava-se que a forma redonda da cratera havia sido obscurecida por impactos posteriores, ejetos, fluxos de lava e outras atividades. 2

O recente mapeamento da gravidade usando dados da sonda GRAIL da NASA sugere uma nova origem para a maior égua da lua. As margens do Oceanus Procellarum parecem estar delimitadas por um extenso sistema de fendas. Mais de 3 bilhões de anos atrás, essas fendas produziram um derramamento de lava que inundou a área do atual Oceanus Procellarum e produziu a superfície relativamente lisa que possui hoje (Figura 3). 3

Figura 3: O vermelho nesta imagem representa o padrão de deslocamento em torno do Oceanus Procellarum inferido por anomalias gravitacionais da missão Gravil Recovery and Interior Laboratory (GRAIL). Pensa-se que este contorno retangular seja o remanescente de um sistema de fenda que entregou magma à superfície do lado próximo da lua, inundando áreas baixas com lava. O contorno retangular difere do contorno circular esperado para uma estrutura de impacto de asteróide. O padrão se assemelha a fraturas que se desenvolvem nos materiais em resposta ao estresse térmico. 2 Crédito da imagem: Ernie Wright, NASA Scientific Visualization Studio. Ampliar mapa.

Como funcionam os satélites GRAIL

A missão GRAIL da NASA consistia em um par de satélites que orbitavam a lua a uma altitude de cerca de 55 quilômetros. Eles coletaram medidas de gravidade capazes de revelar diferenças de densidade na subsuperfície lunar, bem como a espessura da crosta lunar.

Os satélites voaram em formação próxima. À medida que passavam por áreas da lua com maior e menor gravidade, a distância entre os satélites era modificada pela força da atração gravitacional da lua. Essas mudanças de distância foram usadas para produzir mapas de gravidade e espessura da crosta terrestre da Lua (Figura 4).

Satélites GRAIL: Representação artística dos satélites gêmeos GRAIL orbitando a lua, coletando dados da gravidade e transmitindo-os de volta à Terra. Imagem da NASA / JPL-Caltech.

Figura 4: Mapas de gravidade de Bouguer e espessura crustal do lado próximo da lua. O mapa de gravidade revela a localização das crateras de impacto e os sistemas de fendas inferidos. O mapa de espessura da crosta revela uma crosta muito fina sob estruturas de impacto óbvias, mas uma crosta de espessura irregular sob o Oceanus Procellarum. 3 Crédito da imagem: NASA Scientific Visualization Studio.

Figura 5: Mapa da gravidade de Bouguer do lado próximo da lua. As características gravitacionais do sistema de fendas inferidas podem ser vistas como um retângulo vermelho que delineia aproximadamente o Oceanus Procellarum. 3 Crédito da imagem: NASA Scientific Visualization Studio.

Revelado pelo Gravity Mapping

Aqui está o que os pesquisadores encontraram e não encontraram nos dados do GRAIL:

1) Eles encontraram características da gravidade que sugerem um sistema de fenda enterrado que forma um contorno retangular ao redor do Oceanus Procellarum (a localização desse sistema de fenda proposto é mostrada em vermelho na Figura 3). 4 O contorno retangular do sistema de fendas corresponde à forma atual do Oceanus Procellarum e é diferente do que seria esperado em resposta a um impacto de asteróide. Os recursos de gravidade que se pensa serem fendas também podem ser vistos em vermelho no mapa de gravidade (Figura 5).

2) Eles encontraram características distintas de gravidade circular sob todas as óbvias grandes crateras de impacto da lua (elas aparecem como características circulares em vermelho na Figura 4).

3) Eles não encontraram um recurso de gravidade circular semelhante abaixo do Oceanus Procellarum. Em vez disso, os valores da gravidade sugeriram uma crosta de espessura variável nessa área (Figura 4) 5.

Oceanus Procellarum não foi formado por impacto

Os dados de gravidade da missão GRAIL parecem matar a teoria da formação de impacto para o Oceanus Procellarum. Em vez disso, suporta uma formação criada por basaltos de inundação a partir de um sistema de fendas massivo.

Rift e a origem do Oceanus Procellarum
1 Oceano de tempestades, oceanos de discussão: Paul D. Spudis; artigo publicado no site AirSpaceMag.com; 1 de novembro de 2012.
2 O que colocou o homem na lua na lua ?: Phil Plait; artigo no Bad Astronomy Blog no Slate.com, 2 de outubro de 2014.
3 Missão da NASA aponta para a origem do 'Oceano das Tempestades' na Lua da Terra: D.C. Agle, Laboratório de Propulsão a Jato da NASA; Dwayne Brown, sede da NASA; Kathleen Morton, Escola de Minas do Colorado; Comunicado de imprensa publicado no site da NASA, 1 de outubro de 2014.
4 Fendas do Procellarum para a Capa da Natureza: Ernie Wright, Visualizador / Animador; Jeff Andrews-Hanna, cientista; Estúdio de Visualização Científica da NASA; Lançamento de visualização publicado no site da NASA, 1 de outubro de 2014.
5 Mapas Gravitacionais da Missão Primária do GRAIL: Ernie Wright, Visualizador / Animador; Maria Zuber e Erwan M. Mazarico, Cientistas, Instituto de Tecnologia de Massachusetts; Estúdio de visualização científica Goddard Space Flight Center da NASA; Lançamento de visualização publicado no site da NASA; 5 de dezembro de 2012.
6 Basalto: Hobart King; artigo sobre.

Compreendendo o que você não pode observar diretamente

Essa nova idéia para a formação do Oceanus Procellarum é uma teoria baseada em informações coletadas remotamente. Pode estar correto ou deixar de lado quando novas idéias ou novas informações estiverem disponíveis. Mesmo que uma equipe de humanos tenha visitado a Lua e coletado dados sísmicos ou de perfuração no Oceanus Procellarum, sua capacidade de melhorar essa teoria pode não ser possível. A resposta é difícil de "saber" porque os dados disponíveis serão sempre fragmentários e sujeitos a interpretação.