Essa lua de Júpiter pode ter vida em um oceano subterrâneo.

Vida na Europa: A água de um oceano subterrâneo na lua de Júpiter, Europa, poderia alcançar a superfície através de infiltrações ou sair de fontes de água quente. Essa água revelaria a química do oceano subterrâneo e pode conter micróbios que vivem abaixo. Imagem do conceito do artista pela NASA / JPL.

Estrutura de subsuperfície da Europa: Esta imagem mostra a estrutura interna do Europa. Possui uma crosta gelada sustentada por um oceano subterrâneo. Abaixo disso está a camada rochosa que circunda um núcleo de ferro. Imagem da NASA / JPL.

A nova busca por vida extraterrestre

Nos últimos séculos, todos acreditavam que Marte era o corpo mais provável em nosso sistema solar para sustentar a vida além da Terra. Mas, após séculos de observação do telescópio, décadas de exploração de naves espaciais e vários robôs explorando sua superfície, a promessa de descobrir a vida em Marte permanece ilusória.

Agora, a atenção científica está sendo focada em Europa, a quarta maior das 67 luas confirmadas de Júpiter. Pode ser um candidato ainda melhor para encontrar vida do que Marte. Para que a vida esteja presente, os três requisitos básicos são: 1) água líquida; 2) blocos de construção químicos; e 3) uma fonte de energia. Europa é pensado para ter todos os três.

1) Água líquida da Europa

A superfície da Europa é muito fria e coberta de gelo. Este gelo forma uma "crosta" na lua que se pensa ter vários quilômetros de espessura. Sob a crosta, pensa-se que existe um oceano subterrâneo de água líquida com até 100 quilômetros de profundidade. Os investigadores acreditam que o oceano é rico em íons dissolvidos, particularmente magnésio, sódio, potássio e cloro. Os organismos da Terra vivem em soluções ricas em íons, então há uma boa chance de eles viverem na Europa.

Vídeo: Europa - Cool Destination for Life, produzido pela NASA / JPL News.

Vídeo: Europa - Cool Destination for Life, produzido pela NASA / JPL News.

2) Os blocos de vida da Europa

Observações de naves espaciais determinaram que a superfície da Europa está coberta de gelo d'água. Esse gelo e outros materiais na superfície de Europa são bombardeados com radiação de Júpiter que pode alterá-los em alguns dos elementos químicos da vida. Estes incluem: oxigênio livre (O2), peróxido de hidrogênio (H2O2), dióxido de carbono (CO2) e dióxido de enxofre (SO2).

Se esses compostos atingirem o oceano subterrâneo, eles podem ser nutrientes valiosos para iniciar e sustentar a vida. A água do oceano pode reagir com as rochas e os minerais do fundo do oceano, liberando outros nutrientes para sustentar a vida.

Vídeo: A Missão do Sistema Europa-Júpiter, produzida pela NASA / JPL News.

Vídeo: O Hubble imagina diretamente possíveis plumas na Europa, produzido pelo Goddard Space Flight Center da NASA / Katrina Jackson.

Vídeo: A Missão do Sistema Europa-Júpiter, produzida pela NASA / JPL News.

Vídeo: O Hubble imagina diretamente possíveis plumas na Europa, produzido pelo Goddard Space Flight Center da NASA / Katrina Jackson.

3) Fonte de energia da Europa

A posição de Europa no espaço está dentro do poderoso campo gravitacional de Júpiter. Esse forte "empuxo" gravitacional mantém a lua em órbita com um hemisfério constantemente enfrentando Júpiter. A órbita elíptica leva Europa alternativamente mais perto e mais longe do planeta. Esse aumento e diminuição alternados da força gravitacional na Europa resultam na lua se alongando e relaxando a cada viagem ao redor do planeta. Este movimento interno, combinado com as forças gravitacionais exercidas pelas luas vizinhas, produz fricção e calor internos na Europa.

O calor interno de Europa pode ser a fonte de energia que impede o oceano subterrâneo de congelar e sustenta toda a vida que existe lá. Pode haver fontes de água quente no fundo do oceano, que fornecem energia e nutrientes do interior do planeta. Organismos na Terra foram descobertos nos lagos subglaciais da Antártica e nas águas quentes ricas em íons das fontes hidrotermais. A vida nos oceanos subterrâneos de Europa poderia ser sustentada de maneiras semelhantes.

Europa do Galileo: Uma imagem do hemisfério à direita da Europa. Ele mostra muito poucas estruturas de impacto, mas numerosas cristas e fraturas que sugerem uma crosta rígida se movendo sobre uma camada móvel abaixo. Imagem da NASA.

Evidências para o oceano subterrâneo

A NASA fornece três evidências que apóiam fortemente a presença do oceano subterrâneo de Europa.

1) Pesquisas por magnetômetro feitas pela sonda Galileo descobriram um campo magnético induzido próximo à superfície de Europa. Isso sugere um grande corpo de material condutor (água salgada) a uma profundidade de 30 quilômetros (cerca de 20 milhas) ou menos.

2) A superfície da Europa possui bandas, sulcos, fraturas e estruturas de impacto com múltiplos anéis que sugerem a presença de material móvel abaixo.

3) A superfície da Europa possui fraturas e cristas em grande escala semelhantes às que ligam as placas tectônicas da Terra. Eles sugerem uma camada móvel abaixo da crosta de Europa que suporta a crosta e permite que ela se mova.

Informação Life on Europa
Uma janela para o oceano de Europa bem na superfície: site
Europa & Titan: Moons With Life ?: Artigo da seção Earthguide do Scripps Institution of Oceanography, site da Universidade da Califórnia em San Diego, acessado pela última vez em outubro de 2016.
Europa pode ter os ingredientes necessários para a vida: artigo do site da NASA, março de 2013.
O que nos faz pensar que existe um oceano sob a crosta gelada de Europa ?: Artigo do site da NASA, março de 2013.

A vida na Europa pode ser fácil de encontrar

A presença de compostos de magnésio na superfície da Europa sugere que a água do oceano subterrâneo atinge a superfície através de fontes ou respiradouros. Se isso ocorrer, essas erupções liberariam íons e micróbios do oceano abaixo.

Portanto, se houver vida no oceano subterrâneo de Europa, ela poderá estar espalhada pela superfície do planeta, onde podem ser encontrados por landers ou rovers. Uma missão na superfície da Europa pode facilmente encontrar evidências de vida ou até mesmo alguns micróbios ao amostrar materiais de superfície.

Isso faz de Europa um alvo muito interessante na busca por vida extraterrestre. Alguns pesquisadores acreditam que é um alvo muito melhor que Marte.